Oppdaget i 2005, er leirene på den sørlige halvkule av Mars ofte ansett for å være bevis for eksistensen av flytende vann på planeten i en periode i en veldig fjern fortid for mellom 4, 5 og 4 milliarder år siden. Arbeid utført av et fransk-amerikansk team ledet av forskere ved Institut de Chimie des Milieux et Matériaux i Poitiers (CNRS / Université de Poitiers) stiller spørsmål ved denne tolkningen. I en artikkel som ble publisert 9. september på nettstedet til tidsskriftet Nature Geosciences, viser de at disse leirene sannsynligvis var av magmatisk opprinnelse. De mange likhetene mellom disse Martian leire og leire av vulkansk opprinnelse samlet på Mururoa Atoll støtter denne hypotesen.

Mars 'eldste bergarter finnes på den sørlige halvkule: jordskorpen i denne regionen dannet for mellom 4, 5 og 4 milliarder år siden. Det ble der jern- og magnesiumrike leire ble oppdaget i 2005. Tilstedeværelsen av denne typen mineraler, ansett å ha sin opprinnelse fra nedbrytningen av bergarter gjennom virkningen av flytende vann, ble tolket som indikerer at vann var til stede på Marsoverflate i den fjerne fortiden. Imidlertid har et team av forskere vist at disse leirene sannsynligvis er av magmatisk opprinnelse.

For å gi vekt til hypotesen sin, studerte forskerne basalter fra Mururoa-atollen (Fransk Polynesia). Disse basaltene er sammensatt av godt dannede krystaller mellom hvilke det er små rom som er fylt med et fint krystallisert materiale kalt mesostase. Dette inneholder ferromagnesiske leire som ligner de som ble oppdaget på Mars. Forskerne har vist at disse leirene er dannet av resterende vannrike magmatiske væsker fanget i de tomme mellomrommene mellom krystallene. Da magmaen til slutt ble avkjølt, falt bestanddelene av disse restvæskene ut, og dannet forskjellige mineraler inkludert leire. I dette tilfellet skjedde ingen vandig endring.

Forskerne la merke til at den martiske magmaen oppfylte alle betingelsene, særlig et høyt vann- og klorinnhold, for at denne prosessen hadde vært i stand til å produsere rikelig leire på den basaltiske overflaten av Mars. I tillegg er det kjent at kort tid etter Mars 'dannelse ble dekket av et magmahav, akkurat som den tidlige jorden. I løpet av denne perioden kunne det ha dannet seg leire. På toppen av dette viste de også at det infrarøde spekteret til Martian leire målt av orbiters Mars Express og Mars Reconnaissance Orbiter er identisk med Mururoa leire.

Dette arbeidet kan ha konsekvenser for jakten på livssignaler på Mars. Selv om tilstedeværelsen av flytende vann for rundt 3 milliarder år siden attesteres av spor etter elver, innsjøer og alluviale vifter, er det ingenting som tyder på at det eksisterte i perioder så langt som for 4, 5 til 4 milliarder år siden, slik man trodde til nå. Tiden som var gunstig for livets oppkomst på Mars, kan ha vært mye kortere enn antatt. Curiosity-oppdraget, som vil utforske en del av Gale-krateret på Mars, hvis sedimentære formasjoner er bevis på tilstedeværelsen av flytende vann i en mye nyere periode, bør gjøre det mulig å rydde opp i et visst antall tvil.